KU Leuven en Hogeschool Vives campus Roeselare willen algen op de menukaart zetten. Bijvoorbeeld in tapenades, maar ze kunnen ook dienen als alternatieven voor vlees en vis. “Het is een veelbelovende grondstof”, klinkt het.

Zowel microalgen als (zee)wieren hebben een interessante voedingswaarde: ze zijn rijk aan eiwitten en gezonde vetten. Toch komen ze in de Europese keuken maar beperkt voor. Vlaams minister Hilde Crevits (CD&V) riep daarom de maand mei uit tot Vlaamse algenmaand.

“Vissen zijn rijk aan gezonde omega 3-vetzuren, net omdat ze massaal microalgen eten. Dus waarom dan niet rechtstreeks microalgen eten?”, zegt professor Imogen Foubert, hoofd van onderzoeksgroep Food and Lipids aan KU Leuven Campus Kulak Kortrijk. Hij voert al vijftien jaar onderzoek naar algen. Samen met het Expertisecentrum Agro- en Biotechnologie van Vives-campus Roeselare wordt nu onderzocht in welke voedingsproducten die een rol kunnen spelen. “We kunnen ze gebruiken als vlees- en visvervangers”, zegt coördinator Yves De Bleecker van Vives.

Professor Ilse Fraeye van KU Leuven Technologiecampus Gent springt mee op de kar. “In onze Westerse landen daalt de consumptie van vleeswaren. Er is behoefte aan kwaliteitsvolle alternatieven en algen vormen een veelbelovende grondstof,” zegt de professor.

De toepassingen zijn erg breed. “Ik denk bijvoorbeeld aan tapenades en quiches, maar ook in zuivelproducten zoals kaas kan je zeewier verwerken. Microalgen kunnen ook aan kippen gevoerd worden zodat hun eieren verrijkt worden met omega 3-vetzuren”, zegt De Bleecker.

De smaak van algen varieert volgens Lomme Deleu, Liaison Officer Food voor KU Leuven en Vives. “Algen zijn bekend voor hun umami smaak, die vaak in de Oosterse keuken aan bod komt. Andere soorten smaken zilt of zout. Er bestaan er ook die naar thee of zelfs naar spek smaken.”

Impact op smaak en textuur

Vives is een sterke speler op het vlak van productontwikkelingen met nieuwe teelten zoals de yaconknol. Nu wil het instituut samen met de KU Leuven grotere hoeveelheden algen verwerken. “We onderzoeken wat de impact kan zijn, ook qua textuur. Want het gevoel in de mond blijft erg belangrijk”, zegt De Bleecker. “Op vraag van een bedrijf hebben enkele studenten voedingstechnologie onlangs spirulina, een microalg, in gedroogde vorm verwerkt in een gazpacho. Op die manier werd het eiwitgehalte verhoogd. Maar de dosering bleef beperkt om de aantrekkelijke kleur van gazpacho te behouden.”

Levi Verbauwhede