De start-up Azalea Vision ontwikkelt oplossingen voor pa­tiënten die zeer lichtgevoelig zijn. Onder meer het echtpaar Françoise Chombar en Rudi De Winter, de oprichters van ­Melexis, investeert in de spin-off van Imec en de UGent.

Onderzoekers aan de Gentse universiteit en Imec hebben in alle stilte vijf jaar aan de technologie gesleuteld en achten de tijd rijp om er een business van te maken. Azalea Vision krijgt 1,8 miljoen euro uit de subsidiepot van Vlaanderen voor innovaties. Investeringsmaatschappijen pompen daarbovenop nog eens 6,2 miljoen euro in het bedrijf.

Azalea Vision ontwikkelt oplossingen voor patiënten met oogafwijkingen of andere aandoeningen die hen zeer lichtgevoelig maken. Het baseert zich op nanotechnologie, waardoor de oplossing in een contactlens verwerkt kan worden.

De contactlens zal niet alleen de gezichtsscherpte verbeteren, zoals een klassieke contactlens, maar zal ook de helderheid van het licht ­automatisch en in realtime kunnen filteren, afgestemd op de lichtgevoeligheid van elke patiënt. ‘We maken daarbij gebruik van een dunne vloeibare kristalcel in combinatie met een op maat gemaakte microchip’, zegt Andrés Vásquez Quintero, het technologische brein en een mede­oprichter van Azalea Vision.

Volgens de oprichters zal het product de levenskwaliteit van miljoenen patiënten aanzienlijk verbeteren. ‘Alleen al in Europa, de VS en Japan zouden meer dan 2 miljoen patiënten baat hebben bij de oplossing van Azalea Vision, waardoor in die regio’s een zakelijke opportuniteit ontstaat van meer dan 4 miljard euro per jaar’, zegt Enrique Vega, de voormalige topman van Nyxoah en nu de CEO en medeoprichter van Azalea Vision.

Patiënten die rechtstreeks baat hebben bij zo’n contactlens lijden aan oogziektes zoals aniridie (onvolledige ontwikkeling van de iris) of oculair albinisme (ontbreken van pigmenten in het oog). Ook voor migrainepatiënten, bij wie een aanval wordt uitgelokt door felle zon of andere lichtbronnen, is er met deze technologie een oplossing in zicht.

De grootste investeerder in Azalea Vision is Imec.xpand. Dat is een durfkapitaalfonds dat nauw samenwerkt met Imec, de Leuvense onderzoeks­instelling met een focus op nanotechnologie en halfgeleiders.

Het eerste fonds ging in 2017 van start met een kapitaal van 117 miljoen euro. Onlangs raakte bekend dat Vlaams minister van Innovatie Hilde Crevits (CD&V) nog eens 30 miljoen euro uittrekt voor de oprichting van een nieuw fonds voor Vlaamse nano­technologie, dat zal worden beheerd door Imec.xpand.

Het voorbeeld van het Belgische fonds wordt gevolgd door Elaia (Frankrijk), Shigeru (Zwitserland) en Sensinnovat. Dat laatste is het investeringsvehikel van het echtpaar Françoise Chombar en Rudi Dewinter. Sensinnovat is een van de investeerders in het Imec.xpand-fonds, en heeft ook participaties in individuele bedrijven.

Het stapt ook mee in het verhaal van Indigo Diabetes, aan de zijde van investeerders zoals Ackermans & van Haaren en Charles Beauduin. Indigo Diabetes werkt aan een chip die onder de huid wordt geïmplanteerd, de glucosewaarden van diabetespatiënten continu meet en alarm slaat als die waarden afwijken.

Ook de Gentse start-up Antelope Dx kreeg centen van Chombar en Dewinter. Die werkt aan een ‘labo op een chip’ om soa’s op te sporen met een druppel bloed of urine.

Jan De Schamphelaere

Inhoud ↑