De grootste Belgische fashion retailer, FNG, zit in zwaar weer. Dat is het gevolg van te snelle expansie en te veel schulden. Het bedrijf ging de ­coronacrisis al verzwakt in. Vorige maandag maakte het bekend dat er in België 287 jobs, of één job op de vier, verdwijnen. De grootste klap valt bij Brantano, de hoofdzetel en de winkelformule Fred&Ginger. De zeventien winkels van Fred&Ginger gaan dicht, bij Brantano sluiten dertig van de 110 filialen.

De politici in het Vlaams Parlement maken zich zorgen over de tewerkstelling bij de groep. Terzelfdertijd was er ­kritiek op het gebrek aan transparantie bij het bedrijf. ­Afgelopen week kwam een beeld naar voren van een bedrijf met een deels obscure aandeelhoudersstructuur en bovendien ook obscure transacties in aandelen.

Even duidelijk is dat er ook een probleem is met de internationale aankoopstructuren van FNG en dat het heel moeilijk is om van hieruit te zien wat in Hongkong gebeurt. Dat op beide flanken (aandeelhouders en aankoopstructuur) met commanditaire vennootschappen werd geschoven die door dezelfde adviseur werden opgericht, doet vermoeden dat aan beide kanten van het verhaal dezelfde club betrokken is. Bij zulke vennootschappen weet het publiek immers niet wie erachter zit.

Het is moeilijk denkbaar dat de overheid bijkomend geld in het bedrijf zou stoppen zonder dat er eerst volledige transparantie is. Adviseur LDS Advisory, die met een audit belast was, is er niet in geslaagd die klaarheid te brengen. Het is onduidelijk hoe diep het kantoor heeft gegraven, maar het bestaat deels uit mensen die bij grote internationale auditkantoren hebben gewerkt. Het bedrijf beloofde een nieuwe speurhond aan te stellen die meer armslag heeft. Komt het resultaat van die oefening op tijd?

Om FNG overeind te houden, moet niet alleen de bestaande schuld - 520 miljoen euro ­rentedragende schuld - worden uitgesmeerd, maar is ook vers geld nodig. Waar het bedrijf in het verleden ademruimte ­creëerde door zijn leveranciers zo laat mogelijk te betalen, riskeren die nu vanwege de onzekerheid boter bij de vis te willen. Dat betekent dat er meer geld in FNG moet worden gepompt dan voorheen.

Minister van Economie Hilde Crevits (CD&V) staat voor een moeilijke afweging. Waarom zou de politiek een niettransparante holding redden waarvan niet geweten is hoeveel nevenakkoorden er werden afgesloten en met wie? Het heeft geen zin goed geld achter slecht geld aan te gooien. Als Vlaanderen bezorgd is over de tewerkstelling, kan het beter overwegen om iets te doen voor de onderliggende werkmaatschappijen zoals Brantano en CKS. De vele holdings in de bovenstructuur redden, is alleen zinvol voor de banken en de financiers-aandeelhouders die er geld hebben ingestopt. Ze kenden de risico's én hebben ze mee mogelijk gemaakt.

Niets belet de stichters om te proberen zelf middelen te zoeken én mee de doorstart van de werkmaatschappijen te verzekeren. In de sector wordt ondertussen met argusogen naar het dossier gekeken. De overheid kan verwachten dat als ze belastinggeld ophoest voor dit winkelbedrijf, vele ­andere retailers ook zullen aanschuiven.

In 'De Grote Markt' duikt de economieredactie dagelijks in een opmerkelijke beweging in de economische wereld.

Pascal Dendooven

Inhoud ↑

Welkom bij CD&V. Onze websites maken gebruik van cookies om jouw gebruikservaring te optimaliseren. Lees onze Cookies Policy voor meer informatie. Ons cookiebeleid en deze voorkeuren gelden voor alle CD&V-websites. Door op 'Akkoord' te klikken, ga je akkoord met de geselecteerde cookies.