KU Leuven en Hogeschool VIVES campus Roeselare willen meer algen op ons bord en de menukaart. Ze willen wieren als geheel aanbieden of ze verwerken tot alternatieven voor vlees en vis.

Microalgen en (zee)wieren hebben een interessante voedingswaarde: ze zijn rijk aan eiwitten en gezonde vetten. Toch komen ze in de Europese keuken maar zeer beperkt voor. Vlaams minister Hilde Crevits (CD&V) riep daarom de maand mei uit tot Vlaamse algenmaand.

'Vissen zijn rijk aan gezonde omega 3-vetzuren, net omdat ze massaal microalgen eten. Dus waarom dan niet rechtstreeks microalgen eten? Of de gezonde vetten als ingrediënt in levensmiddelen gebruiken?', zegt professor Imogen Foubert, hoofd van onderzoeksgroep Food and Lipids aan KU Leuven Campus Kulak Kortrijk. Professor Foubert voert al vijftien jaar onderzoek naar de gezonde vetten in algen, maar de algen komen nog te weinig op ons bord.

Samen met het Expertisecentrum Agro- en Biotechnologie van VIVES-campus Roeselare wordt onderzocht in welke voedingsproducten algen een rol kunnen spelen. 'Ze kunnen dienen als vlees- en visvervangers', zegt coördinator Yves De Bleecker van VIVES.

Professor Ilse Fraeye van KU Leuven Technologiecampus Gent springt mee op de kar om het potentieel van algen aan te wenden. 'In onze Westerse landen daalt de consumptie van vleeswaren omwille van ethische en ecologische bezorgdheden. Er is nood aan kwaliteitsvolle alternatieven en algen vormen hiervoor een veelbelovende grondstof', aldus de professor.

Umami, zout en spek

De toepassingen van algen is erg breed. 'Ik denk bijvoorbeeld aan hartige koekjes, tapenades, brood, quiches maar ook in zuivelproducten zoals kaas kan je algen en zeewier verwerken. Er is ook een groot potentieel voor zowel de versmarkt als de diepvriesgroente', zegt hij.

'Microalgen kunnen bijvoorbeeld ook aan kippen gevoerd worden zodat hun eieren verrijkt worden met omega 3-vetzuren', zegt De Bleecker.

De smaak van algen varieert volgens Lomme Deleu, Liaison Officer Food voor KU Leuven en VIVES. In zijn functie maakt hij de verbinding tussen de kennisinstellingen en het bedrijfsleven. 'Algen zijn gekend voor hun umami smaak, die vaak in de Oosterse keuken aan bod komt. Andere soorten smaken zilt of zout. Er bestaan er ook die naar thee of zelfs spek smaken. Alles hangt af van de samenstelling en verwerking. Algen kunnen zonder twijfel een extra smaakdimensie aan onze voeding geven.'

VIVES is een sterke speler op het vlak van productontwikkelingen met nieuwe teelten, zoals de yaconknol bijvoorbeeld.

Nu wil het instituut samen met de KU Leuven grotere hoeveelheden algen verwerken. 'We onderzoeken wat de nutritionele impact kan zijn van die extra gezonde eiwitten en vetten, maar ook de impact op textuur. Want het gevoel in de mond blijft uiteraard erg belangrijk', zegt De Bleecker.

'Op vraag van een bedrijf hebben enkele studenten voedingstechnologie onlangs spirulina, een microalg, in gedroogde vorm verwerkt in een gazpacho. Op die manier werd het eiwitgehalte verhoogd. Maar de dosering bleef beperkt om de aantrekkelijke kleur van gazpacho te behouden.'

Levi Verbauwhede